Theo Catsoulis begon in 1967 met het besturen van vrachtwagens. In bijna 50 jaar op de weg heeft hij veel geleerd over de schoonheid en de ontberingen van het truckersleven. Nu hij semi-gepensioneerd is, heeft hij de missie op zich genomen om vrachtwagenchauffeurs te helpen het isolement en de depressie te overwinnen waaraan ze vaak lijden, en hen te laten zien dat ze zelfs op de weg nooit alleen zijn. Shelly Scowen van Vision sprak met Theo, de trucker- aalmoezenier, over zijn ervaring, goed en slecht, en de goddelijke visie die hem inspireerde om te werken aan verandering in de transportsector.

Op de vraag wat hij leuk vond aan het trucker zijn, zei Theo simpelweg “vrijheid”. Het is meer een smaak voor landschap dan een afkeer van werken op kantoor. “Je draagt het met je mee, achter je, om je heen. Je bent bij wijze van spreken omringd door je kantoor.”
Theo zei dat dichter Dorothea Mackellar het bij het rechte eind had in haar ode aan de schoonheid van Australië, My Country. ” Ik hou van een zonverbrand land, een land van uitgestrekte vlaktes. We hebben zo’n diversiteit van Gods schepping in dit land. Tropische regenwouden, semi-tropisch, kaal. Het is gewoon een geweldig land. En om het te zien door de ogen van een voorruit, en uit het zijraam, het maakt je gewoon trots om een Aussie te zijn, maar het laat je ook kijken naar het wonder van Gods schepping en wat hij ons heeft gegeven. ”
“Net voor zonsopgang is het geweldig”, zei hij. “Net voordat de eerste zonnestraal daadwerkelijk toeslaat, wordt de aarde stil, slechts voor een fractie van een seconde, en er is geen cicade, er is geen vogel. En net als die eerste zonnestraal over de horizon begint te komen, is het alsof de vogels een nieuwe dag inluiden.”
Samen met die schoonheid en vrijheid komt veel tijd voor jezelf, wat een zegen of een vloek kan zijn. Theo beschreef wat hij witte lijnkoorts noemde, een trance zoals staatsbestuurders vallen, de weg duizenden kilometers volgen, als die er is.

Maar rijden in steden is een heel andere zaak, zoals Theo het omschrijft, een constante aanval van wegluizen (fietsers) en wiebelboxen (caravans). Truckers worden achtervolgd door hun kritieke dode hoeken, die andere chauffeurs meestal niet herkennen, en door hun slechte reputatie, ondanks het feit dat acht op de tien ongevallen met vrachtwagens de schuld zijn van een ander voertuig. Theo zegt dat het belangrijk is om te onthouden dat vrachtwagens er langer over doen om te vertragen of te stoppen dan auto’s. Maar hij suggereert dat de meeste bestuurders zich veel bewuster zijn van de weg dan je zou denken. “Als je naast een vrachtwagen zit en omhoog kijkt in de cabine van een vrachtwagen, is het soms vier of vijf voet hoger dan een normale auto. De chauffeur van die truck heeft een beter zicht over de bovenkant van je auto dan wat je van beneden hebt.”

Zoals Theo het omschrijft, zijn chauffeurs zich maar al te bewust van hun verantwoordelijkheid tegenover andere mensen. Als hij bijvoorbeeld een gevaarlijke last draagt, moet hij ook constante visioenen van catastrofe dragen. “Wat als er iets met de vrachtwagen gebeurt en ze gaat over, of ik raak een auto? Je draagt misschien zwavelzuur of iets dergelijks, en het breekt open en mensen worden verbrand door het zuur. Het is altijd in je gedachten. Het maakt gewoon deel uit van de menselijke natuur, omdat je de mensen om je heen wilt beschermen.”

MEER PROBLEMEN DAN ALLEEN DE WEG

De weg zelf is de minste van de problemen van een trucker. Theo zegt dat financiële druk en steeds onredelijkere eisen van grote bedrijven het bestuurders moeilijker dan ooit maken. “De transportsector is op zich een beetje een allegaartje. Er is wat profiteur, veel hebzucht binnen de industrie zelf. Sommige van de grotere bedrijven betalen de hoogste dollar voor vracht en geven de arme oude subby vrijwel niets.”

“Proberen om een eerlijke boterham te verdienen is een van de grootste dingen voor de meeste jongens die er zijn,” zei Theo. Maar zelfs de regels waaraan bestuurders moeten voldoen, worden steeds moeilijker te beheren. De gecompliceerde vereisten van moderne werkdagboeken zijn erg moeilijk voor chauffeurs, van wie velen dyslectisch zijn. “Ik ken geen andere branche waar je een boete krijgt voor ‘t maken van een spelfout op een stukje papier.”

“Je moet je eigen leven combineren met je werkende leven”, legt Theo uit. “En het gezinsleven lijdt er een beetje onder. Weg zijn van de vrouw en kinderen maakt het een stuk moeilijker. Het is niet makkelijk. Je probeert een balans te vinden tussen een zakenman, een vader, een echtgenoot en gewoon een normaal mens. En het eist zijn tol van veel mensen.”

Als ze niet zijn toegewezen aan een reguliere run, gaat een trucker overal waar de volgende lading wordt gebonden, niet wetende hoe lang het zal duren voordat ze naar huis worden gebracht. Theo herinnert zich dat hij thuiskwam en in bed viel na een ongewoon lange afwezigheid. Hij werd de volgende ochtend wakker toen zijn vrouw zijn veertien maanden oude dochter naar hem toe bracht.

Maar ze schudde alleen haar hoofd, omdat ze vergeten was wie hij was terwijl hij weg was. Hij was diepbedroefd.
In de woeste strijd om snelheid, gemak en winst, in de angst van collega- chauffeurs, in het isolement en de eenzaamheid van de weg, kunnen truckies zich gemakkelijk ontmenselijkt en ondergewaardeerd voelen. Theo kent maar al te goed de pijn en schade die dat kan veroorzaken. “Ons grootste verlangen is om lief te hebben en geliefd te worden,” zei hij. “En dit is waar God in komt. We weten dat in Johannes 3:16 staat dat Hij Zijn enige zoon gegeven heeft, en wie in Hem zal geloven, zal niet verloren gaan, maar eeuwig leven hebben.”

THEO’S VISIE

Op een ochtend in 1982 werd Theo wakker met een visioen en een instructie van God om een boek te pakken en te gaan schrijven. Wat hij zag, zegt hij, was de noodzaak om aan truckers te communiceren dat ze nooit waardeloos zijn en nooit alleen. “Het is belangrijk dat we contact opnemen met deze jongens, want ze hebben behoeften zoals iedereen, ze hebben emoties zoals iedereen. Zoals ik al zei, ze willen geliefd worden en liefde in ruil daarvoor. En ik heb veel jongens huwelijken zien opbreken door eenzaamheid, etcetera, en gebrek aan liefde. En ze zoeken de liefde op de verkeerde plekken.”

“Wat God me liet zien, was om een verandering teweeg te brengen in de houding van degenen die betrokken zijn bij de industrie, om hen op een pad van stabiliteit te zetten, meer dan wat dan ook. Verander hun harthouding, niet om zo aso te zijn, want veel jongens zijn aso op de weg. Om hen te laten weten dat er Iemand is die in hun plaats is gestorven, voor hun zonden. Het is vrij moeilijk om het te beschrijven, maar om gezond verstand terug te brengen in de industrie. Om een gevoel van waarde te brengen, een gevoel van welzijn.”

Theo heeft nu een eigen bedrijf, waar hij een aantal van de veranderingen heeft kunnen bewerkstelligen waar hij toen van droomde. Maar hij werkt nog steeds aan het bereiken van het grootste deel van zijn visie, een mobiele kapel in elke staat in Australië, ontworpen om God naar bestuurders op de weg te brengen. “Ga naar truckstops, trek op in parkeervakken, waar dan ook, en hou gewoon van de jongens en meiden. Laat ze gewoon weten dat er iemand is, als ze iemand nodig hebben om mee te praten.”

Je krijgt gewoon hun vertrouwen en zegt ‘hey mate, hoe gaat het met je’. En het beste wat ik heb gevonden, om bij een trucker te komen, is praten over familie. Hoe gaat het met je vrouw en kinderen? Hoe lang ben je al weg? Het zou je verbazen hoe ze zich openstellen.

Als onderdeel van zijn visie werkt Theo met een groep gelijkgestemden aan een tijdschrift en een audio-editie van de bijbel waar chauffeurs onderweg naar kunnen luisteren, om op USB-sticks te verspreiden. Hij is ook een Facebook- groep voor christelijke truckers begonnen, waar hij regelmatig berichten plaatst over zijn vooruitgang en over aanhoudende problemen in de industrie.
Theo verwelkomt alle hulp die je hem kunt bieden en moedigt je aan om via de groep contact met hem op te nemen als er iets is dat je kunt doen. Maar terwijl hij aan zijn droom werkt, is het belangrijkste wat we kunnen doen, truckies bereiken wanneer we ze tegenkomen en ze laten zien hoe gewaardeerd ze echt zijn. “Je mag met ze praten en het zijn fatsoenlijke mensen. Ze lijken misschien groot, ruw, taai, maar ze zijn zacht als boter, vooral als ze over de kinderen beginnen te praten, kan ik je vertellen. ”